Des études ADN révèlent que le premier homme britannique moderne avait la peau « foncée à noire »

Les premiers humains modernes à vivre dans ce qui est aujourd’hui le Royaume-Uni avaient la peau « foncée à noire » et les yeux bleus, révèlent des recherches novatrices sur l’ADN du plus ancien squelette complet de Grande-Bretagne.

Selon la BBC, des chercheurs ont prélevé des échantillons d’ADN de « Cheddar Man », le squelette complet le plus ancien de Grande-Bretagne, et effectué une analyse de son génome. Cela a permis la reconstruction faciale d’un homme britannique qui aurait existé il y a environ 10 000 ans.

Les origines et l’apparence de Cheddar Man intéressent les scientifiques, car on suppose que les personnes blanches vivant aujourd’hui – et dont les ancêtres sont britanniques – en sont des descendants directs. Le squelette est daté de peu de temps après que les premiers colons ont traversé l’Europe continentale jusqu’en Grande-Bretagne à la fin de la dernière période glaciaire.

Auparavant, on croyait que Cheddar Man avait une peau et des cheveux plus clairs, mais son ADN suggère fortement des yeux bleus, une peau brun foncé à noire et des cheveux foncés bouclés.

La découverte suggère que les gènes associés à la peau et aux cheveux plus clairs se sont répandus plus tard que prévu dans les populations européennes.

Tom Booth, un archéologue du Natural History Museum, a déclaré que la découverte « montre vraiment que ces catégories raciales imaginaires que nous avons sont vraiment des constructions très modernes, ou des constructions très récentes, qui ne sont pas du tout applicables au passé. »

L’analyse de l’ADN a consisté à percer un trou de 2 mm dans le crâne de Cheddar Man pour extraire de la poudre d’os. De là, on a obtenu un génome complet, permettant de mieux comprendre l’apparence et le style de vie de l’homme.

Les modélistes Adrie (G) et Alfons Kennis posent avec leur modèle de reconstruction d’un visage entier, réalisé à partir du crâne d’un homme de 10 000 ans, connu sous le nom de Cheddar Man, le plus ancien squelette complet de Grande-Bretagne, le 6 février 2018. (Justin Tallis/AFP/Getty Images)

Les résultats révèlent une origine du Moyen-Orient pour Cheddar Man, dont les contemporains auraient traversé un ancien bras de terre reliant l’Europe continentale à la Grande-Bretagne.

Selon The Guardian, environ 10 % de la population dont les ancêtres sont des Britanniques blancs peut être liée aux pairs de Cheddar Man.

Le professeur Chris Stringer, responsable de la recherche sur les origines humaines au Natural History Museum, a déclaré aux journalistes de la BBC qu’il « étudiait le squelette de Cheddar Man depuis environ 40 ans ».

« Alors, pouvoir se tenir en face de ce à quoi cet homme aurait pu ressembler, avec cette combinaison saisissante des cheveux, du visage, de la couleur des yeux et de cette peau foncée : c’est quelque chose que nous n’aurions pas pu imaginer il y a quelques années, et pourtant c’est ce que montrent les données scientifiques. »

Les restes de Cheddar Man ont été découverts il y a 115 ans à Gough’s Cave, dans les gorges du Cheddar, dans le Somerset. Il est rapporté que les scientifiques croient que l’homme mesurait environ 1,50 m et est probablement mort au début de la vingtaine.

Des signes sur son crâne suggèrent qu’il a subi une mort violente.

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