Ce pompier prend son appareil photo à chaque feu. La raison en est inimaginable : « Ça m’a torturé »

On dit qu’une image vaut mille mots. Si c’est le cas, Fitzgerald « Fitz » Petersen a partagé des millions de mots au fil des années.

Fitz travaille comme capitaine pour le Service de sécurité des incendies du comté de Salt Lake. Il fait beaucoup plus que d’éteindre des feux cependant. En effet, une grande partie de ce qu’il fait va au-delà de sa fonction professionnelle. Il dirige une collecte annuelle de manteaux et de couvertures et il a servi comme maître de chien au K-9 pour l’Agence fédérale de gestion des situations d’urgence. Mais avant tout, c’est un photographe.

Fitz, 52 ans, habite la petite ville d’East Carbon dans l’Utah. Depuis qu’il est enfant, en regardant son père sauver les autres des mines de charbon, il a toujours voulu aider les gens. C’est pourquoi à 26 ans il a décidé de devenir pompier.

Fitz a eu son premier appareil photo comme cadeau de son père alors qu’il n’avait que 16 ans. Il a vite appris à développer des photos et a commencé à photographier pour l’album de l’école. Depuis, c’est devenu l’une de ses plus grandes passions. Il a étudié le métier à fond pour apprendre une tonne de nuances subtiles.

Pendant ses jours de repos, il garde une radio à ses côtés. S’il apprend qu’il y a un incendie dans la zone, il prend son appareil photo et fonce sur les lieux. « Je veux faire la même chose que tous les photographes, c’est-à-dire montrer les gens qui font des choses extraordinaires sous leur meilleur jour », a dit M. Petersen à la Salt Lake Tribune. « Ils font des choses extraordinaires tous les jours, mais ils ne sont pas photographiés tous les jours. »

« C’est assez spécial », a déclaré Éric Holmes, porte-parole du Service de sécurité incendie et ami intime de Fitz. « Nous avons tous nos particularités, mais je vous le dis, il s’est donné à tant de gens au fil des ans… » 

Fitz est tellement dévoué à son métier qu’il a quitté des rassemblements sociaux comme les dîners et les événements familiaux pour aller prendre des photos de pompiers en action. Il ne se souvient que d’une seule fois où il a manqué un incendie et c’était en 2005.

Il était alors en cours à l’Université de l’Utah où il travaillait à l’obtention de sa maîtrise en administration publique. Il n’est pas parti parce qu’il voulait se concentrer sur ses devoirs, mais le feu qu’il a manqué s’est avéré être le plus important de sa carrière de 26 ans. Avoir manqué cela est toujours un de ses plus grands regrets.

« Très regrettable, a dit Fitz, ça ne s’est plus jamais produit. J’ai emporté mes appareils photo à tous les cours après ça. Ça m’a torturé. »

Fitz ne se contente pas de photographier les incendies eux-mêmes. Il documente également les cérémonies de garde d’honneur quand ses collègues des premières équipes de secours perdent la vie. Les photos qu’il prend sont remises gratuitement à leurs familles.

« Notre ministère les offre littéralement en cadeau, a déclaré M. Petersen, c’est la dernière chose que les pompiers leur donnent. La plupart du temps, on n’entend plus jamais parler d’eux. »

Malgré la longueur et la pénible charge émotionnelle de ses services, Fitz s’engage à être présent. Ces photos permettent aux employés du service de sécurité incendie de réfléchir à la vie de leurs anciens collègues, des mois, voire des années plus tard.

« Quelle personne saine d’esprit voudrait enchaîner funérailles après funérailles ? », dit Holmes, abasourdi.

La photographie de Fitz a fait de lui une célébrité locale. Ses photos ont été publiées dans des revues spécialisées. Si vous voulez voir certaines de ses photos les plus récentes par vous-même, vous pouvez consulter ce serveur en ligne. Il s’est également constitué un réseau de médias sociaux après avoir reçu jusqu’à 120 000 visites en 24 heures.

Pourtant, il est clair que Fitz ne fait rien de tout ça pour la gloire. Il le fait parce que c’est un être humain gentil et attentionné.

Il incarne tout ce qu’un être humain idéal pourrait ou devrait être. « Je pense que pour beaucoup de gens, c’est assez grisant. »

Même après plus de deux décennies et demie, Fitz a encore la chair de poule quand il est appelé sur le terrain. En fait, il dit que c’est ce qui l’a gardé jeune.

« C’est normal quand on en est à sa première année », dit-il. « Pour la plupart, ça change quand tu arrives à ta 26e année. Mais quand je vois ce type faire des choses héroïques sur un camion d’incendie, j’ai envie d’aller sur un camion d’incendie. »


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